Bolivia

¿Por qué sólo el 17,3% del hidróxido de litio se destinará a la industrialización?

Por Guillermo Villalobos M.

Bolivia tendrá dos planas que producirán litio a partir de las salmueras del salar de Uyuni. La primera producirá 15.000 toneladas de Carbonato de Litio (Li2CO3) directamente de la salmuera del salar, la segunda producirá 30.000 toneladas de Hidróxido de Litio (LiOH) de las salmueras residuales de la primera planta de carbonato de litio. En otras palabras, el litio que no sea extraído por la primera planta de carbonato de litio y que quede como un residuo en la salmuera será reprocesado por la segunda planta para obtener hidróxido de litio.

Ambos, el carbonato de litio y el hidróxido de litio, se utilizan para la producción de baterías de litio, sin embargo el hidróxido de litio es mas cotizado porque tiene una mayor concentración de litio y porque es más eficiente en la producción de materiales catódicos para baterías de litio[1]. A nivel mundial el hidróxido de litio se cotiza entre 15 a 17 mil USD/tonelada mientras el carbonato de litio entre 12 a 14 mil USD/tonelada.   

La planta de 15.000 toneladas de producción de carbonato de litio está siendo construida en la actualidad por la china Beijing Maison Engineering Company, tiene un costo de 96 millones de dólares y estará concluida el 2019. Esta planta será en un 100% del Estado Plurinacional de Bolivia a través de Yacimientos del Litio Bolivianos (YLB). En cambio la planta de hidróxido de litio estará a cargo de la Empresa Pública Mixta YLB ACISA – EM en la que el estado boliviano tiene el 51 % de las acciones y la empresa alemana ACISA tiene el 49% de participación. En síntesis, Bolivia será 100% dueña del carbonato de litio mientras del hidróxido de litio sólo será dueña en un 51%.

Aquí surgen algunas preguntas iniciales:

  1. ¿Por qué Bolivia se hace cargo de la producción de carbonato de litio y recurre a una asociación con una empresa alemana para la producción de hidróxido de litio si ambas son materias primas y no constituyen todavía un proceso de industrialización del litio?
  2. ¿Por qué Bolivia no podía hacerse cargo de ambas empresas y solamente recurrir a una asociación con una empresa extranjera para la producción de cátodos y baterías de litio, es decir la industrialización propiamente del litio?

Hasta fines del año pasado, parecía que YLB había aceptado una sociedad con la empresa alemana ACISA para producir hidróxido de litio por que ello garantizaba que esta empresa produzca baterías de litio en Bolivia. En diferentes declaraciones el gobierno de Bolivia[2] dijo que la empresa alemana ACI System invertiría 1.300 millones de dólares y que a través de una empresa pública mixta, en la que YLB tendría el 51% de participación, construiría cuatro plantas: 1) hidróxido de litio, 2) hidróxido de magnesio, 3) materiales catódicos y 4) baterías de litio. Sin embargo, el panorama ha cambiado con la promulgación del Decreto Supremo N° 3738 de 7 de diciembre del 2018 que crea la Empresa Pública Mixta YLB-ACISA. De la lectura de este decreto supremo, del reglamento de la nueva empresa que aprueba y del anexo que incluye, queda claro que la Empresa Pública Mixta YLB-ACISA sólo garantiza construir la planta de Hidróxido de Litio.

El DS N° 3738 dice lo siguiente sobre la planta de hidróxido de magnesio “ACISA e YLB garantizan que se realizarán los estudios que determinen la viabilidad de industrializar el Hidróxido de Magnesio” y sobre las plantas de materiales catódicos y baterías de litio sólo señala que “ACISA garantiza el inicio de las actividades preliminares para la conformación de la empresa mixta para Materiales Catódicos y Baterías” En cuanto a la inversión que se hablaba de 1.300 millones de dólares el DS N° 3738 menciona que para la construcción de la planta de hidróxido de litio se tramitará un crédito conjunto entre YLB y ACISA por 300 millones de dólares de los cuáles YLB es responsable en un 51% y ACISA en un 49%. En síntesis lo único que está garantizado es la planta de hidróxido de litio y no las otras tres (hidróxido de magnesio, materiales catódicos y baterías de litio). La añorada inversión de 1.300 millones de dólares es hoy por hoy de sólo 300 millones de dólares para la planta de hidróxido de litio. Y además es un crédito que se gestionará de manera conjunta. Es decir que los alemanes no invierten esos 300 millones de dólares. Esto da a entender que nunca iban a “invertir” tampoco los 1.300 millones de dólares porque siempre ese monto iba a ser un crédito por el cuál los bolivianos seríamos responsables en un 51%.

En consecuencia ¿por qué YLB suscribió un acuerdo de asociación con una empresa alemana sin que estén aseguradas las plantas de hidróxido de magnesio, materiales catódicos y baterías de litio?

Pero el problema es mucho más grave y genera aun muchas más interrogantes. En esta nota sólo abordaremos algunas cuestiones: La planta de carbonato de litio será ineficiente mientras la de hidróxido de litio será relativamente eficiente en la extracción del litio.

La planta de carbonato de litio producirá 15.000 toneladas mientras la de hidróxido de litio 30.000 toneladas en base a las salmeras residuales que genera la primera y que le tendría que vender a precio de costo[3]. En otras palabras la planta de carbonato de litio extrae decenas de millones de litros de salmuera de debajo de la costra salina del salar, las hace secar en piscinas, las procesa y sólo produce 15.000 toneladas de carbonato de litio dejando 1,8 millones de toneladas de salmuera residual que luego las procesa la planta de hidróxido de litio produciendo 30.000 toneladas de este mineral metálico. Es decir que de la misma materia prima una obtiene 15.000 toneladas y la otra 30.000 toneladas.

Si la planta de carbonato de litio fuera eficiente, y produciría más carbonato de litio, entonces las salmueras residuales tendrían menos litio, afectando la producción de la planta de hidróxido de litio. ¿Qué pasaría en el caso de que no hubieran las 1,8 millones de toneladas de salmuera residual con un contenido entre 0,42% y 0,45% de litio que establece el DS N° 3738? En este caso YLB, que es dueña en un 100% de la planta de carbonato de litio, le tendría que vender a precio de mercadosu producción de carbonato de litio a la planta de hidróxido de litio que es propiedad en un 49% de la empresa alemana[4]. En síntesis nuestra planta de carbonato de litio sería una suerte de proveedora de insumos para la planta de hidróxido de litio que se encuentra en sociedad con una empresa alemana[5].

¿Por qué Bolivia es dueña en un 100% de la parte mas ineficiente del proceso y se compromete a proveer a precio de costo salmuera residual para la planta de hidróxido de litio que es 49% alemana?

Otra cuestión que salta a la vista del DS N° 3738 es que sólo 5.200 toneladas de las 30.000 toneladas de hidróxido de litio que produciría esta planta serían vendidos a precio de mercado a la empresa mixta de materiales catódicos aun no constituida en Bolivia. ¿Por qué se venderían sólo esa cantidad de hidróxido de litio para la eventual planta de materiales catódicos que produce este insumo esencial para las baterías de litio?

Si queremos industrializar el litio en Bolivia ¿por qué se destina el 17,3% de la producción de hidróxido de litio para la cadena de producción de baterías de litio y se dejan disponibles 82,7% del hidróxido de litio para su exportación?

¿Es que acaso el gobierno de Bolivia ha hecho una asociación con una empresa extranjera principalmente para exportar materia prima procesada y no baterías de litio?

hidroxido de litio

Pero quizás la pregunta mas importante es ¿quién realizó el diseño de ingeniería de la planta de carbonato de litio?

Fue la empresa alemana K-Utec AG Salt Tecnologies que está ligada a la empresa alemana ACI System que se adjudicó el contrato de asociación para construir la planta de hidróxido de litio. En otras palabras K-Utec AG Salt Tecnologies estudió las salmueras del salar de Uyuni y diseño un proceso para la planta de carbonato de litio por el cual la parte menos eficiente se queda 100% en manos de Bolivia y la parte más interesante, de mayor producción y lucrativa del hidróxido de litio está bajo control de una empresa alemana amiga que, como veremos en una próxima nota, controla mucho más que el 49% de las acciones de la planta de Hidróxido de Litio.


[1] https://www.nemaskalithium.com/en/lithium-supply/lithium-batteries/

[2] Véase por ejemplo: http://www.la-razon.com/economia/Bolivia-ACI-Systems-industrializar-MM_0_2913908635.html y http://www.cambio.bo/?q=node/59496

[3] Anexo del DS N° 3738, inciso 1.1: “El precio de la salmuera residual para la Empresa será el precio de costo, que representa un precio preferencial para la misma. YLB garantiza el suministro de al menos 1,8 millones de toneladas por año (t/a) de salmuera residual que garantice el procesamiento permanente para cumplir el objeto social de la Empresa. Todo eventual incremento en la producción de la salmuera residual proveniente de las piscinas (20 líneas) existentes de evaporación será de aprovechamiento exclusivo de la Empresa.”.

[4] Anexo del DS N° 3738, inciso 1.1: “Queda expresamente convenido que en caso que la cantidad mínima garantizada de salmuera residual no sea entregada a la Empresa por cualquier motivo o circunstancia durante su periodo de vigencia, YLB dará cumplimiento a sus obligaciones de la siguiente manera: (a) Completando la cantidad no entregada de salmuera residual a la Empresa por medio de la utilización de sus reservas almacenadas, las cuales al año no serán inferiores a 1,8 millones de toneladas y/o (b) Mediante carbonato de litio que será suministrado a precio de mercado a la Empresa de su producción, la cual al año 2022 no será inferior a 15.000 toneladas por año”.

[5] El Anexo del DS N° 3738 en su inciso 1.1 abarca a todas las salmueras generadas en el salar de Uyuni:
Cualquier otra salmuera generada por YLB que estuviese disponible (Por ejemplo, salmuera remanente) y que eventualmente se pudiera utilizar, será adquirida por la Empresa a precio de costo, que representa un precio preferencial”.

Categorías:Bolivia, DESTACADO, Inversiones, Latinoamérica

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