Helen Davidson, The Guardian, 15 de mayo de 2018

Los académicos identifican 16 países que se prestaron miles de millones que no pueden pagar.

La “diplomacia de la deuda” de China utiliza prestamos estratégicos para obtener influencia política en países económicamente vulnerables en toda la región de Asia-Pacífico, advirtió el Departamento de Estado de Estados Unidos, a partir de un informe independiente.

El informe académico, preparado por estudiantes de posgrado de la escuela de análisis de políticas públicas de Harvard Kennedy, de forma independiente para que el Departamento de Estado pudiera conocer y evaluar el impacto de la estrategia de China sobre la influencia de Estados Unidos en la región.

El documento identifica 16 “objetivos” de la táctica de China para extender prestámos de cientos de miles de millones de dólares a países que no pueden pagarlos, y luego aprovechar estratégicamente estas deudas.

Señala que, aunque la inversión china en infraestructura en los países en desarrollo no va “inherentemente” en contra los intereses estadounidenses o globales, se ha vuelto problemática ya que sirve como palanca contra los mismos, pues desestabiliza los países donde Estados Unidos pudiera tener intereses.

Los estudiantes identificaron a los países con situaciones más preocupantes, nombrando a Pakistán y Sri Lanka como Estados donde el proceso ha sido “avanzado”, con una deuda cada vez mayor y donde el gobierno ya había cedido un puerto como base militar clave, así como Papúa Nueva Guinea y Tailandia, donde China aún no había utilizado su apalancamiento de deuda acumulado.

Papua Nueva Guinea, que “históricamente ha estado en la órbita de Australia”, también aceptó préstamos inasequibles chinos. Si bien ésta no era una preocupación importante en su momento, según el informe, el país ofreció una “ubicación estratégica” para China, así como el acceso a grandes depósitos de recursos.

Si bien ha habido una falta de “influencia diplomática particular” en Camboya, Laos y Filipinas, la deuda externa le podría dar a China un “poder de veto” en la Asociación del Sudeste Asiático, dijeron los académicos.

También advirtieron que la expiración en 2023 del pacto de libre asociación entre Micronesia, Palau y las Islas Marshall podría “amenazar el acceso de bases militares sin restricciones y el derecho de veto estratégico que Estados Unidos ha tenido desde la segunda guerra mundial y contribuir a la armada china a extender su alcance más allá de la primera cadena de islas en el ‘Pacífico de aguas azules'”.

Los métodos de China han sido “notablemente consistentes”, señala el informe, comenzando con inversiones en infraestructura bajo su iniciativa del Cinturón Económico y Ruta de la Seda de mil millones de dólares, y ofreciendo préstamos a más largo plazo con períodos de gracia extendidos, lo que atrajo a países con economías y ‘gobernanza’ más débiles.

Los proyectos de construcción, que según el informe han tenido una reputación de sobrepasar el presupuesto y arrojar rendimientos decepcionantes, dificultan el pago de la deuda de las economías anfitrionas.

“La fase final es la recolección de deudas”, señala. “Cuando los países se muestran incapaces de pagar sus deudas, China condona y es probable que continúe ofreciendo condonaciones a cambio de una mayor influencia política para llevar a cabo acciones estratégicas”.

Un estudio de caso incluido en el reporte señala preocupaciones específicas sobre que Sri Lanka otorgó a China una participación del 85% en un arrendamiento de 99 años, en un importante puerto de Hambantota.

El acuerdo, que el informe describe como “opaco y polémico”, se produjo después de una década de la profundización de los lazos de deuda con China. En 2007, China ofreció financiamiento para el puerto de 361 millones de dólares en un momento en que otras entidades estaban preocupadas por los derechos humanos y la viabilidad comercial del país, y luego prestó otros 1.900 millones de dólares para mejoras en el puerto, y para un aeropuerto.

En 2017, cuando se firmó el acuerdo portuario, Sri Lanka debía más de 8 mil millones de dólares a empresas controladas por China. El puerto, que aún no generaba ganancias, se convirtió en una “trampa de la deuda”.

“Una vez que Sri Lanka asumió el compromiso inicial, el “costo hundido” y la necesidad de generar ganancias para pagar los préstamos iniciales le llevaron a solicitar préstamos adicionales, un ciclo que se repitió hasta que finalmente arrinconar al país a ceder el puerto en un acuerdo de deuda por derechos “, dijo.

“Esto ha suscitado temores de que Hambantota algún día se convierta en un centro naval chino y se constituya en una señal preocupante para otras naciones en desarrollo con problemas de deuda”.

China ha invertido en, o financiado, el desarrollo de infraestructuras en las regiones de Asia y el Pacífico, incluidos proyectos de gran escala que representan porciones considerables del PIB de las naciones anfitrionas. Los préstamos a menudo requieren que las compañías chinas construyan los proyectos, y las quejas de que los locales son pasados por alto y sustituídos por mano de obra china que ingresa rápidamente, son frecuentes.

China también busca expandir su presencia militar, lo que ha provocado voces de alerta en los países vecinos, incluyendo Australia. Los principales partidos políticos de Australia también han expresado su preocupación debido a la disminución de la influencia de su país en la región del Pacífico.

El informe recomienda que Estados Unidos apunte a optimizar sus inversiones, fortalezca sus alianzas y administre la carga de la deuda, incluso reforzando el papel de India como líder regional.

El año pasado, India advirtió contra la expansión de la iniciativa del Cinturón Económico de China e instó a la responsabilidad financiera con proyectos que no crearan “una carga de deuda insostenible para las comunidades”.

Pekín  en respuesta dijo que la iniciativa “no es y nunca será neocolonialismo a hurtadillas”.

“China tampoco aprovechará el éxito de la iniciativa para socavar la influencia de otros y poner en peligro la estabilidad regional sobre la que se fundan los asombrosos éxitos de la nación”.

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